Aceitillo

Categorías: Maderas.

José A. Mari– Zanthoxylum flavum (Rutaceae) El aceitillo es un árbol caducifolio mediano, de hasta 50 pies de altura con tronco de 1.5 o más pies de diámetro. Se caracteriza por su corteza gris, levemente estriada; sus hojas compuestas por 5 a 11 hojuelas con la vena principal amarilla, olor a cítricas cuando se estrujan y glándulas diminutas que se aprecian como puntos en contraluz; sus florecitas blancas agrupadas en inflorescencias terminales; y sus frutas pequeñas, rojizas cuando están maduras, que abren para liberar una semillita de color negro brillante. El aceitillo es dioico. Florece entre el invierno y el verano, a veces más de una vez, y fructifica mayormente entre la primavera y el otoño. Se presume que las frutas son consumidas por aves y murciélagos que dispersan las semillas.

El árbol es nativo de Bermuda, los cayos de la Florida, las Bahamas y las Antillas. En Puerto Rico crece principalmente en la zona caliza del norte, sobre suelos de serpentina en las montañas del oeste y en la zona caliza del sur.

La albura es de color amarillo pálido y el duramen varía de amarillo a amarillo dorado. La madera es pesada, de textura fina y lustre satinado. Exhibe anillos de crecimiento y al cortarse despide un agradable y duradero olor a coco. Puerto Rico exportó aceitillo de excelente calidad hasta principios del siglo 20, cuando la cosecha excedió la capacidad de regeneración del árbol. Para 1920 se exportaron tocones y raíces en un intento final por satisfacer el mercado. La madera se usó localmente para muebles finos, balaustres y diversos accesorios, incluyendo cachas de revólveres; hoy se emplea para tallas, objetos torneados, partes de instrumentos de cuerda y marquetería. La madera que consiguen los artesanos proviene de árboles cortados en áreas urbanas (usualmente porque molestan al dejar caer todas sus hojas) y en el área de Cabo Rojo y Lajas, donde ha regenerado naturalmente y hay árboles de buen tamaño. El aceitillo se usó para hacer carbón y todavía hoy algunas personas lo cortan, por ignorancia, para hacer espeques (postes de verja). El autor encontró en dos ocasiones vigas antiguas identificadas como aceitillo debido al color de la madera, pero probablemente se trata de tachuelo o de tortugo amarillo.

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Nació y se crió en Mayagüez. En los años 70, completó un bachillerato en Zoología. Eventualmente, obtuvo un grado doctoral en Entomología de la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign. De vuelta al Recinto, impartió sus conocimientos como profesor en el Departamento de Biología por 35 años, donde fungió también como director. Se desempeñó además como Director de la Oficina de Publicaciones de la Facultad de Artes y Ciencias, Director de la Oficina de Estudios Graduados y Director de la Biblioteca General. Por doce años, fue editor del Caribbean Journal of Science, revista científica de nuestra facultad.

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