Icaco

Chrysobalanus icaco -Chrysobalanaceae. El icaco o hicaco es nativo de las costas tropicales de África y América, incluyendo a Puerto Rico. Chrysobalanus significa bellota dorada, mientras que icaco deriva del nombre taíno para la fruta. La planta crece por lo general como un arbusto de menos de 10 pies de altura, pero puede crecer más y convertirse en un árbol pequeño. Las hojas son ovaladas y tiesas. Las flores son pequeñas, blancas y aparecen en ramilletes cortos cerca de las hojas. Dependiendo de la planta, las frutas maduras son amarillas o negras y miden alrededor de una pulgada de largo. Debajo de la fina cáscara hay una pulpa blanca poco jugosa, ligeramente dulce o insípida, y fuertemente adherida a un hueso que contiene una semilla. Para remover la pulpa es necesario roer el hueso con los dientes delanteros, como se hace con la quenepa.

Aunque la planta crece naturalmente cerca de la costa, también puede crecer tierra adentro. Su follaje atractivo, unido a que crece bien en una variedad de climas y resiste las podas regulares, han popularizado al icaco como ornamental, particularmente para el diseño de setos vivientes. Las plantas ornamentales por lo general no florecen ni fructifican con la frecuencia y abundancia que lo hacen las que crecen en ambientes naturales.

En otros lugares se prepara dulce y jalea de icaco. La semilla también se consume tostada como una nuez. El icaco florece y fructifica durante todo el año pero produce con mayor abundancia durante julio y agosto.

Vocablo de origen indígena, Icaco es el nombre de un sector de un barrio en Aguas Buenas y de una calle en Río Piedras.

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Nació y se crió en Mayagüez. En los años 70, completó un bachillerato en Zoología. Eventualmente, obtuvo un grado doctoral en Entomología de la Universidad de Illinois en Urbana-Champaign. De vuelta al Recinto, impartió sus conocimientos como profesor en el Departamento de Biología por 35 años, donde fungió también como director. Se desempeñó además como Director de la Oficina de Publicaciones de la Facultad de Artes y Ciencias, Director de la Oficina de Estudios Graduados y Director de la Biblioteca General. Por doce años, fue editor del Caribbean Journal of Science, revista científica de nuestra facultad.
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