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José A Mari- Las termitas viven en colonias grandes compuestas por tres clases o castas: la reina, encargada de poner huevos; los soldados, encargados de defender la colonia del ataque de hormigas y otros enemigos; y las obreras, encargadas de todas las demás tareas, siendo las más importantes construir y reparar túneles, encontrar comida, y alimentar a la reina y a los soldados. Las termitas comen madera muerta, pero como este material es muy difícil de digerir, dependen de la ayuda de bacterias o protozoos que viven en su tubo digestivo. Las obreras recién nacidas adquieren los microorganismos consumiendo excremento de las adultas. Durante el periodo reproductivo la colonia produce adultos alados que a menudo emergen después de las primeras lluvias fuertes del año. Los adultos vuelan para dispersarse y cuando aterrizan pierden las alas y comienzan a asociarse en parejas. Las pocas parejas que encuentran un buen lugar para radicarse empiezan a construir un nido nuevo y cuando éste alcanza el tamaño apropiado la hembra empieza a poner huevos. Los recién nacidos se convierten en obreras que asumen las tareas de la colonia y en soldados listos para la defensa; la pareja fundadora se dedica de ahora en adelante exclusivamente a la producción de huevos.
Nasutitermes costalis es el comején que hace nidos en los árboles (en inglés le llaman tree termite) y que luego de las lluvias de verano llega por cientos o miles a las luces de las casas, dejando sus alas por doquier. Para mitigar este problema basta con apagar las luces hasta las 8:30 p.m., cuando han dejado de volar. Los individuos que entran a las casas no fundan colonias, los peligrosos son los que se radican en árboles cercanos, porque durante la búsqueda de alimento construyen caminos a través de los cuales pueden penetrar las casas y destruir puertas, gabinetes y muebles que reciben poco uso. Los soldados del comején, llamados nasutos, defienden la colonia disparando un chorrito de líquido pegajoso por un pequeño orificio en la punta de su cabeza; para observarlos, basta con romper uno de los caminos cubiertos de tierra (realmente excremento de las obreras) y pronto aparecerán para defender el acceso al túnel. Las obreras llegarán poco después para reparar la avería. Nasutitermes costalis habita en el sur de la Florida (introducción reciente), Sudamérica y las Antillas.
Cryptotermes brevis es la polilla que ataca madera en el interior de las casas. En inglés le llaman West Indian drywood termite y powderpost termite. Al igual que la especie anterior, los adultos de la polilla emergen comúnmente luego de las primeras lluvias fuertes del año y se asocian en parejas para comenzar una colonia nueva. En este caso, sin embargo, los individuos que llegan a las casas son peligrosos porque se radican en gabinetes, marcos de puertas, puertas, clósets y muebles de madera. La pareja penetra la madera a través de un pequeño túnel circular y en el interior empiezan a construir nuevos túneles y galerías. Luego de varios meses la hembra comienza a poner huevos y la colonia empieza a crecer. Cuando los espacios interiores acumulan demasiado excremento, las obreras conectan algunos túneles al exterior y a través de sus aperturas expulsan la arenilla que encontramos dentro de las gavetas o debajo de muebles infestados. Las entradas a los túneles son selladas por los soldados, cuyas cabezas endurecidas están perfectamente adaptadas para esta función. Luego de unos cinco años de fundación, la colonia comienza a producir adultos alados que se dispersan para empezar colonias nuevas. Se desconoce el origen geográfico de la polilla, pero sabemos que por medio de sus embarcaciones y muebles de madera el ser humano la ha distribuido por todo el mundo.

Foto- James Cuda

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